La adolescencia es un período de asombroso desarrollo y oportunidad para el cerebro. : tiros

“Cuando eres más joven, tu mente está más abierta y eres más creativo”, dice Leo De León, de 13 años. La adolescencia es un período de rápido desarrollo cerebral, que los científicos llaman “impresionante”.

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“Cuando eres más joven, tu mente está más abierta y eres más creativo”, dice Leo De Leon, de 13 años. La adolescencia es un período de rápido desarrollo cerebral, que los científicos llaman “impresionante”.

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Para los padres de adolescentes, la adolescencia puede ser un momento difícil. Pero para un científico del cerebro, es una maravilla.

“Quiero que la gente entienda que la adolescencia no es una enfermedad y que la adolescencia es un maravilloso momento de desarrollo”, dice Beatrice Luna, MD, profesora de psiquiatría y pediatría en la Universidad de Pittsburgh.

Este desarrollo se exhibe la mayoría de las tardes en Shaw Skatepark en Washington, D.C. Es un lugar público, lleno de adolescentes que pasan el rato, se arriesgan y aprenden nuevas habilidades a un ritmo acelerado.

“Cuando eres más joven, tu mente está más abierta, eres más creativo y nada importa. Así que realmente intentarás cualquier cosa”, dice Leo De Leon, de 13 años.

Leo ha estado patinando desde que tenía diez años. Pero atreverse a probar un parque de patinaje por primera vez fue “una especie de susto”, dice. “Me caí mucho cuando empecé. Y me dolía mucho”.

Leo también mejoró, rápidamente. Y cuando dominaba un truco, se esforzaba por aprender uno nuevo, a pesar de los riesgos.

“Estaba tratando de cortar algo, y luego lo corté y mi tabla se levantó y me golpeó en la boca, y ahora tengo esta cicatriz”, dice.

Liu también se rompió el brazo y los codos en desorden. Pero la recompensa es que ahora puede hacer cosas como saltar desde cinco escalones al otro lado del parque.

“Le di la vuelta a eso”, dice. “Está en mi Instagram”.

La persistencia de Assad y sus cicatrices duraderas, huesos rotos y moretones dieron sus frutos. Una vez que dominaba un truco, se esforzaba por aprender uno nuevo.

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La persistencia de Assad y sus cicatrices duraderas, huesos rotos y moretones dieron sus frutos. Una vez que dominaba un truco, se esforzaba por aprender uno nuevo.

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Busca nuevas experiencias

La rápida progresión de Leo de novato intrépido a patinador consumado muestra las fortalezas del cerebro adolescente.

“Es increíblemente alucinante”, dice Luna. “Es perfecto para lo que necesitas hacer. Y lo que necesitas hacer es ganar experiencia”.

El cerebro de un niño pasa por dos períodos críticos de cambios muy rápidos.

El primero ocurre alrededor de los dos años, cuando la mayoría de los niños pequeños están ocupados caminando, hablando, trepando y cayendo. El segundo período crítico comienza alrededor de la pubertad.

“La adolescencia es el momento en que el cerebro dice: ‘Está bien, ahora has tenido mucho tiempo y debemos comenzar a tomar algunas decisiones'”, dice Luna.

Decisiones como qué contactos desechar.

“Nací con un exceso de conexiones sinápticas”, dice Luna. “Y según la experiencia, conservas lo que usas y pierdes lo que no”.

Es un proceso conocido como poda cruzada. Y su llegada inminente puede ser una de las razones por las que el cerebro de un adolescente busca nuevas experiencias, incluso si eso significa arriesgarse a romperse un brazo o un corazón roto.

Durante este período, el cerebro también está refinando el cableado que decide conservar.

“Los lazos que quedan se mielinizan”, dice Luna. “Esto significa que están aislados por tejido adiposo, que no solo acelera la transmisión de neuronas, sino que también protege contra cualquier otro cambio”.

Diferencias de género en el cerebro y el comportamiento.

Los cambios en el cerebro de los adolescentes tienden a aparecer antes en las niñas que en los niños. Y alrededor de este tiempo, los hombres y las mujeres también comienzan a reaccionar de manera diferente a ciertas experiencias, como el estrés.

Este fue uno de los hallazgos de un análisis de investigación sobre adolescentes a quienes se les pidió que realizaran tareas como resolver un problema matemático imposible o dar una conferencia a un grupo de extraños.

“La presión arterial de los hombres era más alta que la de las mujeres”, dice Luna. Pero cuando se les preguntó a los participantes sobre la experiencia más tarde, los hombres respondieron: “Dios mío, fue bueno”, mientras que las mujeres lo llamaron “muy estresante”.

Luna dice que esto indica que hay algunas diferencias de género en ciertos circuitos cerebrales. Pero dice que no está claro si estas diferencias son causadas por influencias genéticas, hormonales o sociales y culturales.

Independientemente, las diferencias de género son solo una pequeña parte de los grandes cambios que ocurren en el cerebro durante la adolescencia. Estos cambios continúan a lo largo de la adolescencia y más allá.

“Muchas veces la gente piensa, en retrospectiva, que son adolescentes”, dice Luna. “Pero no, porque si bien es un momento de debilidades, también es una ventana de oportunidad”.

Adolescencia, estilo chimpancé

La adolescencia no es sólo cosa de humanos. También está presente en los chimpancés.

“Hay algo realmente mágico en los chimpancés cuando pasan por este período de la adolescencia”, dice Alexandra Rosati, profesora asociada de sociología y antropología en la Universidad de Michigan. “Parecen un poco valientes. Tienen grandes dientes nuevos en la boca”.

Y, por supuesto, están pasando por la pubertad.

“Están pasando por este cambio físico en el cuerpo y estas mismas hormonas están remodelando el cerebro, básicamente, durante este período”, dice Rosati.

Parte de este proceso de remodelación implica la voluntad de asumir riesgos.

Rosati formó parte de un equipo que realizó un experimento de apuestas con 40 chimpancés de diferentes edades en un santuario en la República del Congo.

El chimpancé tenía una opción. Pueden optar por una cosa segura: cacahuetes. O pueden elegir una opción oscura que podría ser un pepino aburrido o un plátano delicioso.

“Los chimpancés jóvenes estaban más dispuestos a correr este riesgo”, dice Rosati. “Era más probable que eligieran la opción arriesgada y, con suerte, compraran plátanos, mientras que los adultos tenían más probabilidades de ir a lo seguro”.

Esto indica que los humanos jóvenes y los chimpancés tienden a adoptar comportamientos de riesgo.

“El hecho de que estemos viendo estos cambios en la toma de riesgos en los chimpancés sugiere que esto se debe a algo biológico”, dice Rosati. “No se trata de la cultura humana o la forma en que los niños están expuestos a los medios ni nada por el estilo”.

Para ambos tipos, dice Rosati, hay un propósito para este tipo de riesgo. “Este período de toma de riesgos de los adolescentes permite que los niños crezcan y se conviertan en adultos que aprendan a vivir de forma independiente”, dice ella.

Negocios arriesgados y dopamina

Entonces, ¿cómo fomenta el chimpancé adolescente o el cerebro humano la toma de riesgos? Con dopamina, una sustancia química natural involucrada en la memoria, la motivación y la recompensa.

Los cerebros de los adolescentes producen más dopamina y son más sensibles a la sustancia química que los cerebros de los adultos, dice Adriana Galván, profesora de psicología en la Universidad de California en Los Ángeles.

Esto significa más retorno de experiencias positivas como comer un trozo de chocolate o simplemente pasar el rato con amigos.

“Es un bucle de retroalimentación”, dice, “porque entonces empiezas a pensar: Bueno, eso estuvo bien. Lo voy a hacer de nuevo”.

Este sistema de recompensas de refuerzo también ayuda a los cerebros jóvenes a aprender más rápido al empujar constantemente los límites y preguntarse: “¿Qué sucede cuando hago esto?” Galván dice: “Porque así es como aprendemos mejor”.

Pero las grandes recompensas y el aprendizaje rápido pueden hacer que el cerebro de un adolescente sea vulnerable a algunos comportamientos que son dañinos en lugar de útiles.

“Si el comportamiento es abuso de drogas, el cerebro dice: ‘Está bien, esto es a lo que tengo que prestar atención y dedicar mis nervios y caminos’”, dice Galván. “Así que refuerzas eso. En última instancia, así es como funciona la adicción”.

El deterioro cerebral durante la adolescencia, dice Galvan, puede ser una de las razones por las que muchos fumadores adultos adquirieron el hábito en la adolescencia.

Sin embargo, en el transcurso de la adolescencia, las prioridades del cerebro cambian, dice ella. Al principio, presta más atención a las experiencias positivas que a las dolorosas. Pero entonces, el equilibrio comenzó a cambiar.

Esto parece estar sucediendo con Leo the Skater.

“He estado haciendo muchas combinaciones de escaleras”, dice. “Me siento tan viejo ahora porque realmente no puedo más porque duelen”.

Todo esto indica que el cerebro del león se está desarrollando exactamente como se supone que debe hacerlo.